Tujuan akhir dari penggunaan komputer adalah membantu pekerjaan manusia. Karena keperluan manusia sangat beragam maka komputer dirancang untuk membantu berbagai macam aktivitas manusia. Untuk mencapai tujuan ini maka komponen perangkat lunak lainnya harus ada yaitu program aplikasi.

Program aplikasi berjalan di atas sistem operasi. Artinya eksekusi program aplikasi difasilitasi dan diatur oleh sistem operasi. Sejumlah program aplikasi dapat berjalan secara konkuren atau bersama diatas sistem operasi. Dalam kondisi seperti ini, sistem operasi bertanggung jawab agar eksekusi program-program aplikasi tersebut tidak saling mengganggu satu sama lain.

Contoh program aplikasi dan kegunaanya adalah aplikasi spreadsheet seperti Ms Excel yang menyediakan fungsi-fungsi untuk perhitungan tabular data keuangan dan statistik, aplikasi Microsoft Word yang menyediakan fungsi-fungsi untuk menulis berbagai macam surat dan dokumen. Contoh lainnya adalah aplikasi Audacious yang menyediakan fungsi untuk memutar lagu-lagu dikomputer, aplikasi WinZip yang menyediakan fungsi untuk mengkompresi data sehingga berkas data berukuran lebih kecil.

Secara garis besar program aplikasi dibedakan atas dua kategori besar yaitu:

  1. Aplikasi pengguna, yaitu aplikasi yang dikembangkan khusus untuk membantu pengguna menyelesaikan suatu permasalahan yang sifatnya khusus. Contoh perangkat lunak aplikasi adalah aplikasi perkantoran seperti Microsoft Word, MS Excel, MS Power, ataupun LibreOffice.
  2. Aplikasi utilitas/sistem, yaitu aplikasi yang dikembangkan untuk membantu pengelolaan pengguna sumber daya komputer. Misalnya WinZip digunakan untuk mengkompresi berkas sehingga menghemat ruang penyimpanan berkas. Defragmenter digunakan untuk mengatur alokasi berkas di media penyimpan, antivirus digunakan untuk membersihkan sistem operasi dari gangguan program perusak.